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ROLLS-ROYCE

La marque Rolls-Royce est née de la rencontre entre Henry Royce et Charles Rolls, qui dévoilent leur première auto au salon de Paris, en décembre 1904. La société Rolls-Royce Limited est fondée deux ans plus tard, et la Rolls-Royce 40/50 est commercialisée dans la foulée. Ce modèle, qui sera appelé ultérieurement « Silver Ghost », contribuera fortement à la réputation de la marque grâce à sa solidité hors-normes. Une résistance qui lui vaudra même d'être transformée en automitrailleuse lors de la première guerre mondiale ! Pas moins de 6 000 exemplaires seront produits au total. En 1922, la plus abordable Rolls-Royce Twenty vient enrichir la gamme. Puis l'entreprise rachète la marque Bentley en 1931 à la faveur de la Grande Dépression. Rolls-Royce reste fidèle à la tradition, en ne fournissant que les moteurs et châssis, laissant au client le choix du carrossier. Une situation qui perdurera jusqu'après la seconde guerre mondiale. Pendant le conflit, Rolls-Royce met l'accent sur la production de moteurs d'avion, notamment le V12 Merlin suralimenté qui équipera les chasseurs Hawker Hurricane et Supermarine Spitfire.

En 1946, la firme s'installe dans une nouvelle usine à Crewe, dans le Cheshire, et produit désormais elle-même ses carrosseries. Les premiers nouveaux modèles à sortir de l'atelier sont les Bentley Mark VI et Rolls-Royce Silver Dawn. Cette dernière est remplacée par la Silver Cloud en 1955, tandis que les très exclusives Phantom IV, V et VI représentent le sommet de la gamme.

En 1965 est lancée la Silver Shadow, première Rolls-Royce dotée d'un châssis monocoque. C'est une auto moderne, à la fois plus compacte et plus habitable que ses devancières, dotée de freins à disques et d'une suspension arrière indépendante avec hydropneumatique d'origine Citroën. En 1971, Rolls-Royce est nationalisée par le gouvernement Heath suite aux difficultés financières de la branche aviation. La division automobile est séparée en 1973, sous le nom Rolls-Royce Motors, puis rachetée en 1980 par le groupe industriel Vickers. La Silver Shadow est remplacée en 1980 par la Silver Spirit, puis par la Silver Seraph en 1998, dotée d'un V12 BMW.

Mais la Silver Seraph disparaît dès 2002, lorsque le groupe Volkswagen rachète Bentley, l'usine de Crewe, ainsi que les droits sur la célèbre calandre et la statuette « Spirit of Ecstasy ». Mais BMW parvient à négocier l'autorisation d'utiliser ces éléments, ainsi que la marque Rolls-Royce. BMW fonde alors Rolls-Royce Motor Cars et construit une toute nouvelle usine à Goodwood, tout en consultant les clubs de propriétaires de Rolls afin de sonder leurs envies. En janvier 2003 est présentée la toute nouvelle Rolls Phantom, conçue à partir d'éléments techniques BMW. Cinq ans plus tard sortent les Phantom Drophead Coupé (cabriolet) et Phantom Coupé. En 2010, Rolls-Royce élargit encore sa gamme avec la berline Ghost, plus compacte et plus abordable que la Phantom. Au salon de Genève 2013, c'est au tour de la Rolls Wraith, version coupé de la Ghost, d'être dévoilée.

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